亚马逊卫星计划加速 正面迎战SpaceX

来源:《北京商报》2021年04月21日

位列福布斯排行榜前两位的亚马逊CEO贝索斯和SpaceX创始人马斯克,竞赛从不仅限于此。不久前马斯克旗下航天公司SpaceX的卫星互联网服务项目“星链”创下一次发射143颗的纪录,现在亚马逊的卫星网络布局也有了新动态,该公司正在计划发射其“柯伊伯星座”项目(Project Kuiper)的首批卫星。

当地时间周一,亚马逊宣布,与“联合发射联盟”(ULA)签署了一份合同,ULA将为其进行9次卫星发射。ULA是波音公司和洛克希德马丁公司的合资企业,为卫星和太空任务提供发射服务,以承担政府任务而非商业航天任务而闻名。

这是亚马逊与火箭运营商签订的第一份合同,但值得注意的是,与SpaceX用旗下火箭发射卫星不同,亚马逊并没有与贝索斯的太空公司蓝色起源合作。ULA将使用其Atlas V系列火箭发射Project Kuiper卫星。此款型号的火箭被用于美国国家航空航天局(NASA)的任务中,已经发射50多次,仅有一次部分失败,其余发射任务全部成功。

ULA的董事长兼CEO托里·布鲁诺还谈道:“该计划的范围和规模还将极大提升美国在太空领域中的领导地位,有助于创造就业机会,并为发射服务行业提供稳定而可靠的需求。”

通信专家项立刚对北京商报记者表示,虽然亚马逊和蓝色起源的创始人都是贝索斯,但蓝色起源是一家非上市公司,与前者完全分开。而且蓝色起源的火箭发射并不像SpaceX那样成熟,所以亚马逊的第一次卫星发射,还是选择一些有经验和技术的合作伙伴稳妥一些。

不过,这并不排除以后合作的可能。亚马逊说,“我们将需要多个运载火箭和发射合作伙伴”,以便按时部署Project Kuiper卫星。所以这也为亚马逊未来与SpaceX、 蓝色起源或欧洲发射服务公司Arianespace可能会有的合作敞开了大门。

虽然合作已敲定,但还有不确定性。比如,亚马逊发言人拒绝透露这份合同的具体金额,也没有提及每次任务将发射多少颗Project Kuiper卫星,以及ULA将使用哪种版本的Atlas V火箭。另外,亚马逊尚未公布Project Kuiper卫星发射将于何时开始。

北京商报记者也就此次合作和后续的计划分别联系了亚马逊和ULA,但截至发稿还未得到回复。

根据亚马逊此前公布的计划,他们将投资100亿美元,发射3236颗卫星进入轨道,其中包括计划在590公里轨道上部署784颗卫星、630公里轨道上部署1156颗卫星、610公里轨道上部署1296颗卫星,从而实现将互联网范围覆盖到全球,为消费者、企业和政府提供高速宽带。

眼下,亚马逊已经有500多名员工参与Project Kuiper项目,并于去年12月完成了将用户连接到卫星网络的天线的初步开发工作。

在美国联邦通信委员会(FCC)去年批准亚马逊发射卫星时,亚马逊被要求在6年内部署其计划中的一半卫星,也就是说到2026年7月需要将约1600颗卫星发射到近地轨道。

不过,这个进度已经远远落后于SpaceX,后者开发的“星链”项目目前已有1300多颗卫星在轨道上运行。最近几个月以来,亚马逊还与SpaceX在政府监管机构面前发生了冲突,反对后者想要对其“星链”网络做出的改变。

上周,SpaceX总裁兼首席运营官格温·肖特维尔(Gwynne Shotwell)表示,只要再发射五批“星链”卫星,该公司就可以在轨道上拥有足够多的卫星,几乎可以为地球上的任何地方提供互联网接入服务。

项立刚坦言,现在比较有代表性的就是使用低轨卫星的“星链”,SpaceX的优势本来就是便宜的火箭发射成本,再加上批量制造的卫星,成本就更低了。

不过项立刚进一步分析道,但在卫星发射方面,亚马逊的对手绝不只有SpaceX,现在的整个通信卫星产业都是一个大市场。

确实,在全球卫星宽带网络服务领域中展开竞争的不只是这两家,其他竞争对手还包括OneWeb、Astranis、Telesat和洛克希德马丁的合作伙伴Omnispace等。据悉,OneWeb最初计划向近地轨道发射648颗卫星,以提供全球互联网服务。去年5月,该公司又申请向近地轨道发射4.8万颗卫星,这一数量比SpaceX申请的3万颗还要多。

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