1290亿元收购Nuance 微软布局“AI+医疗”

来源:《中国电子报》2021年04月20日

据微软公司官网消息,当地时间4月12日,微软正式宣布将以每股56美元的价格收购智能语音公司Nuance Communications,交易价值达197亿美元,约合人民币1290亿元,这是微软继262亿美元收购Linkedin(领英)之后的第二大收购。Nuance究竟是一家怎样的公司?微软斥重金收购,是在布一盘怎样的局?

Nuance是“何方神圣”?

听到Nuance公司,很多人可能并不了解,但说到其公司帮助苹果公司开发的著名应用——Siri语音助手,大家或许对Nuance公司有了进一步的了解。Nuance被网友称为“美国的科大讯飞”,而Nuance在语音识别领域比1999年成立的科大讯飞历史更为悠久。

Nuance成立于1992年,是全球最大的智能语音技术公司,也是语音识别人工智能早期的开发者之一,其语音识别系统广泛应用于各行各业,公司名下有超过1000个专利技术,语音产品可以支持超过50种语言,在全球拥有超过20亿用户,多年来在全球智能语音技术市场占有率稳居第一。

近几年,Nuance不断缩减业务,已经剥离或出售了部分外围业务,2018年Nuance剥离的汽车人工智能业务Cerence在纳斯达克独立上市。据了解,目前Nuance的主要业务围绕在医疗云系统方面,在医疗诊断记录听写、客服电话和语音邮件中使用的语音识别和记录工具等领域具有全球领先的技术优势。公开数据显示,目前美国77%的医院都在使用Nuance的解决方案,Nuance2020财年报告显示,医疗云收入同比增长37%。微软公司将Nuance看成“可信赖的AI软件和云领导者”。

拿下Nuance是“一箭双雕”?

赛迪顾问人工智能产业研究中心副总经理邹德宝告诉《中国电子报》记者,对微软来说,Nuance的价值点在两个方面,一个是语音技术,另一个是医疗健康业务。

智能语音是未来人机交互的重要入口,很有可能普遍地替代当前主流的键盘交互方式。因此,语音识别和合成技术是几大互联网公司和IT巨头的必争之地,也是微软庞大收购版图中不容忽视的一部分。

近年来,微软发布了多款AI翻译和语音产品,将AI技术视为云服务业务的主要推动力。微软曾很有远见地意识到语音交互在移动端的能力,并认为Cortana有机会成为下一代人机交互的入口,但Windows Phone的溃败让Cortana失去了最自然的使用场景,输在了移动市场的起跑线上,今年3月31日Cortana正式宣布关闭应用。

苹果也曾将Nuance视为收购目标。据了解,Nuance公司曾是苹果语音识别的基础供应商,是苹果语音助手Siri的“大脑”,帮助Siri能够听到和理解用户的要求。除Siri外,苹果过去还使用Nuance技术在Mac上进行语音识别和语音转文本功能。苹果首席执行官蒂姆·库克曾多次对外表示,该公司极其重视人工智能与健康服务的结合。微软此次收购算是断了其他巨头获得Nuance技术的念头。

除了在技术层面,微软收购Nuance也是着眼于其医疗云业务层面的关键举措。

邹德宝告诉记者,微软多年以来试图进入医疗保健领域,向医院和医生销售更多的云软件服务。此次收购并不是微软和Nuance的第一次“接触”,早在2019年,微软就曾和Nuance合作开发一项“医生与病人的就诊记录对话采集技术”,帮助临床医生获取患者讨论话题并将它们整合到电子健康记录中,并将Nuance的产品结合到其用于远程医疗预约的Teams聊天应用中,或者将其作为Azure云业务的一部分独立提供。

可以说,本次收购将为其横向多元化发展“AI+医疗”领域提供增长驱动,并将加速医疗保健行业的数智化进程。

微软中意的“AI+医疗”市场有多大

据著名研究机构Omdia预测,2025年医疗AI软件市场将从2019年的8.23亿美元增长到100亿美元以上。

微软公司表示,2020年(新冠肺炎疫情)全面展示出快速变化和不断增长的医疗保健行业需求,微软于同年推出了微软医疗保健云服务。

推想科技创始人兼CEO陈宽此前在接受《中国电子报》记者采访时说:“医疗是非常适合通过技术去改造产能和内部生产架构的行业。任何成功的AI企业都要重度垂直才有可能扎到深处去实现产业的改造。”

同时,云作为数据存储和计算的关键载体,将极大承载医疗健康行业AI+大数据发挥潜在价值。

“AI”“云”“医疗行业服务能力”,微软通过收购Nuance集齐了发展医疗健康行业的三大关键元素。正如微软首席执行官萨蒂亚·纳德拉所说:“人工智能是技术的重中之重,而医疗保健是其最紧迫的应用。我们将与合作伙伴一起,将先进的AI解决方案交付世界各地的专业人员手中,以推动更好的决策并建立更有意义的联系。”

看到AI医疗背后的巨大可挖掘的价值,不光有微软,苹果、谷歌等科技巨头在该领域也是动作不断。

2017年,苹果公司与斯坦福大学合作进行一项研究,以了解AppleWatch的传感器是否可以检测到心脏异常,苹果为此收购了25家AI公司,其中有不少是专注于心脏方面研究的公司,包括健康数据服务公司Gliimpse和睡眠管理服务公司Beddit。

2018年,谷歌申请了一项名为“诊断有效工具”的发明专利,该软件应用被健康护理提供者用于查看患者的病史,并输入关于患者的病情或症状的发现。同年,谷歌还开发出一种可识别药物蛋白质晶体的AI系统,宣称准确率可达94%。原理是基于AI的医学成像,依靠大量的医学病例数据来训练其算法,通过对给定数字图像中的图案进行严格的分析,成像算法可以得出度量标准和输出,协助放射科医生进行分析。

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